Rumeur : Level-5 a pratiquement cessé toute opération en Amérique du Nord, l’avenir des jeux en dehors du Japon est encore incertain

Level-5 aurait mis un terme à ses activités à l’international depuis maintenant un an.

Au Japon, Level-5 continue à multiplier les projets de toutes sortes, que ce soit du côté des jeux vidéo avec de nouveaux jeux Yo-kai Watch et Ni no Kuni et sa nouvelle licence Megaton Musashi, et bien qu’il soit encore très lointain, un nouveau projet pour notre série préférée sous la forme d’Inazuma Eleven Great Road ; ou bien dans de tous nouveaux domaines comme la plate-forme de publication de manga et de romans en ligne Manga-5 récemment annoncée. Mais dans le reste du monde, ils se sont faits plutôt discrets ces derniers temps. On découvre aujourd’hui une des raisons.

D’après plusieurs sources proches du site GamesIndustry.biz, Level-5 aurait depuis août 2019 pratiquement cessé toute opération en Amérique du Nord. En effet, depuis le milieu de l’année dernière, Level-5 aurait commencé à ralentir ses opérations au sein de sa branche internationale basée à Santa Monica en Californie, Level-5 International America, ainsi que sa branche dédiée à la distribution de contenu pour enfants (tels que Yo-kai Watch et Little Battlers eXperience) Level-5 abby. La majorité des employés auraient ainsi été licenciés — si on ignore le chiffre exact, il s’agirait d’une dizaine de personnes environ dans chacune des deux entreprises.

Des licenciements qui n’étaient apparemment pas une surprise pour les employés de Level-5 abby qui, d’après des sources proches de l’entreprise, avaient reçu de nombreux signaux que l’entreprise fermerait bientôt ses portes, ne laissant au plus qu’une ou deux personnes pour assurer les fonctions essentielles de l’entreprise pendant les quelques derniers mois. De plus, la directrice d’exploitation de Level-5 abby, Yukari Hayakawa, aurait quitté ses fonctions plus tôt cette année.

La date d’août 2019 vous dira peut-être quelque chose : en effet, c’est à partir de cette période que les pages officielles de la série Inazuma Eleven ont cessé toute activité, comme en atteste leur dernier tweet daté du 16 août 2019. On comprend maintenant beaucoup mieux le pourquoi de cette disparition si soudaine.

La question qui se pose désormais est : qu’est-ce que cela signifie pour l’avenir des jeux de Level-5 ? Rien n’est encore clair à l’heure actuelle, mais une des sources du site d’actualité américain a laissé entendre que pour le moment Level-5 n’envisageait concrètement aucune sortie de ses jeux en dehors du Japon.

Par le passé, Level-5 avait beaucoup compté sur Nintendo pour l’édition de ses jeux en Amérique et en Europe : en effet, des séries comme Professeur Layton, Yo-kai Watch, et bien entendu Inazuma Eleven avaient dans un premier temps été éditées par Nintendo en dehors du Japon. Mais dans le courant des années 2010, avec l’ouverture de sa branche internationale, Level-5 a commencé à s’affranchir de Nintendo et à publier ses jeux par soi-même : on a ainsi vu les jeux du label « Black Box » sortir sur l’eShop de la Nintendo 3DS entre 2012 et 2013, de même que la version 3DS du premier Inazuma Eleven en 2014.

Si par la suite Nintendo a continué à éditer certains de leurs jeux comme les derniers Yo-kai Watch, la majorité de leurs jeux ont été édités par eux-mêmes : Little Battlers eXperience, Layton’s Mystery Journey, et le dernier en date sur Nintendo Switch, Snack World: Mordus de Donjons GOLD. Une localisation de Yo-kai Watch 4 avait été annoncée en juillet 2019 à l’Anime Expo, mais le jeu étant sans nouvelle depuis, on se demande si cela arrivera bien un jour. On sait depuis leur conférence au Tokyo Game Show que leur dernier jeu en date, Yo-kai Gakuen Y, possède un titre anglais officiel : Y School Heroes: Bustlin’ School life, mais aucune sortie en dehors du Japon n’a pour le moment été confirmée. En dehors des jeux sur console, Level-5 a également sorti sur mobile des remakes des jeux de la série Professeur Layton ; le dernier en date, Professeur Layton et le Destin Perdu HD pour mobile, étant sorti mondialement le 13 juillet dernier, accompagné d’un concours de dessin international — preuve s’il en est que Level-5 continue malgré tout d’être actif en dehors du Japon… mais jusqu’à quand ?

On ignore encore ce que tout cela veut dire pour Inazuma Eleven Great Road, le prochain jeu de la série Inazuma Eleven, toujours sans date de sortie au Japon (une possible sortie en 2021 avait été évoquée, mais Level-5 ayant revu ses priorités, même cette date reste incertaine). Il est important de noter que le précédent jeu en développement avant Great Road, Inazuma Eleven Ares, était initialement prévu pour une sortie mondiale, ce qui avait même été reconfirmé début 2019 à l’occasion de l’arrivée de l’anime aux États-Unis. La logique voudrait qu’il en soit de même pour Great Road, étant plus ou moins une évolution du projet précédent, mais il est encore tôt pour se projeter : le jeu n’en est toujours qu’au stade de conception, d’ici que le développement se termine et qu’il sorte enfin au Japon, qui sait dans quel état se trouveront les activités de Level-5 à l’international ?

En attendant, Level-5 ne semble pas abandonner l’expansion à l’international de ses licences au-delà du jeu vidéo. En France, la série animée Inazuma Eleven Ares continue d’être diffusée régulièrement à la télévision, l’adaptation en roman jeunesse de la Bibliothèque Verte continue sa publication avec un 4ème tome sortant cette semaine, et le manga est également prévu prochainement pour chez nous, ainsi que chez nos voisins espagnols — autant de signes que Level-5 n’a pas encore totalement mis clé sous porte et que ses univers tels qu’Inazuma Eleven ont encore un avenir en dehors du Japon.

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